Thymus

Le thymus est un organe localisé dans le médiastin antéro-supérieur et antéro-moyen. Il sert de lieu de maturation aux lymphocytes T et joue un rôle dans la protection contre l'auto-immunité.



Catégories :

Système lymphatique - Anatomie humaine par système - Glande

Définitions :

  • Glande localisée dans la partie inférieure du cou, qui joue un rôle majeur dans les réactions du dispositif immunitaire.... (source : biofondations.gc)
  • organe lymphoïde localisé derrière la partie supérieure du sternum (os localisé au milieu du thorax, sur la partie avant).... (source : associationiris)
Les différentes glandes endocrines chez l'homme 1 : épiphyse - 2 : hypophyse - 3 : thyroïde - 4 : thymus - 5 : surrénales - 6 : pancréas - 7 : ovaire - 8 : testicule

Le thymus est un organe localisé dans le médiastin antéro-supérieur et antéro-moyen. Il sert de lieu de maturation aux lymphocytes T et joue un rôle dans la protection contre l'auto-immunité.

Depuis qu'il a été décrit par Galien (130-200 après JC), et malgré les 2 000 ans d'histoire qui se sont écoulés, le thymus reste un organe mystérieux.

Le mot thymus vient de la dérivation latine du grec thymos grec θύμος, thumos, signifiant excroissance verruqueuse. Cependant thymos sert à désigner aussi l'esprit ou l'âme. Ainsi, Galien et les grecs pensaient que l'esprit ou l'âme était situé dans le thymus.

Son activité et sa taille sont maximales au cours de la puberté, avant d'involuer à l'âge adulte. Le thymus joue un rôle particulièrement important dans la mise en place du dispositif immunitaire chez l'enfant en assurant la maturation des lymphocytes T aussi nommés thymocytes.

Histologiquement, c'est un organe lymphoïde épithélial. Il est entouré par une cloison conjonctive qui émet des travées délimitant des lobules. Chaque lobule possède une partie périphérique sombre, le cortex, et une partie centrale claire : la médula.

Embryologie

Le développement de la tête et du cou est marqué par la naissance de l'appareil branchial. En effet, dès la quatrième semaine les six arcs branchiaux se forment suite à l'évagination dans le tissu mésenchymateux de cinq profonds sillons : les poches branchiales ectoblastiques et entoblastiques. Ce n'est pas sans rappeler la formation des fentes branchiales des poissons et amphibiens. Cependant chez l'embryon humain, les poches branchiales entoblastiques et ectoblastiques n'entreront pas en contact. Les arcs branchiaux sont constitués d'un axe mésenchymateux tapissé extérieurement d'ectoblaste et intérieurement d'endoblaste. Les dérivés des arcs branchiaux sont nerveux, musculaires et constitutifs du squelette.

Ex. Le nerf VII ou facial, les muscles de la face, l'étrier, une partie de l'os hyoïde et de l'os temporal dérivent de l'arc branchial 2 (ou arc hyoïdien).

La troisième poche entobranchiale présente à son extrémité distale deux récessus l'un ventral et l'autre dorsal. À la cinquième semaine du développement, l'épithélium du récessus ventral de la troisième poche se différencie en tissu parathyroïdien alors que le récessus dorsal forme l'ébauche du thymus. Ces ébauches glandulaires perdent leurs connexions avec la paroi pharyngienne et le thymus migre en direction caudale et médiale, entraînant avec lui la glande parathyroïde inférieure.

Le corps du thymus rejoint rapidement sa situation définitive dans le thorax, où il fusionne avec son homologue du côté opposé. Sa portion caudale, étroite et allongée, se segmente en petits fragments. Ces fragments disparaissent généralement, mais ils peuvent quelquefois persister et sont alors enchâssés dans le corps de la thyroïde ou isolés (îlots thymiques accessoires).

À la neuvième semaine de gestation, le thymus est seulement constitué de tissu épithélial, mais à la dixième semaine, de petites cellules lymphoïdes migrent du foie et de la mœlle osseuse vers le thymus et participent ainsi à la division en lobules de l'organe. La différentiation entre le cortex et la médula est complète à partir de la quinzième semaine.

Le développement du thymus se poursuit après l'apparition et jusqu'à la puberté. Chez le jeune enfant, la glande occupe une place énorme dans le thorax, entre le sternum en avant et le péricarde et les gros vaisseaux en arrière. Chez l'adulte la glande s'atrophie et devient difficilement reconnaissable.

L'étude de l'embryologie du thymus permet en premier lieuer trois pathologies :

1) Thymus ectopique Du fait de la migration des tissus glandulaires, il n'est pas rare de retrouver des vestiges sur le trajet de migration. Des vestiges cervicaux sont quelquefois observés sur des scanners ou des IRM.

2) Syndrome de Di-George (syndrome des troisième et quatrième poches entobranchiales)

3) Hypoplasie du thymus ou absence du thymus responsable d'un déficit immunitaire.

Anatomie

Représentation artistique d'une coupe du médiastin sur la seconde vertèbre thoracique. Le thymus est visible dans la partie supérieure de l'image. Planche tirée de "Anatomy of the Human Body" de Gray, publiée en 1918.

Parce que le thymus évolue constamment, les radiologistes ont quelquefois du mal à différencier le thymus normal du thymus pathologique. Comme Galien le remarqua le premier, le thymus augmente de taille de l'apparition jusqu'à la puberté. Cette observation fut vérifiée par William Hewson en 1777, qui étudia l'évolution de la taille du thymus chez le fœtus et l'enfant. À la puberté, le thymus subit un processus nommé «involution», qui définit la décroissance progressive du thymus avec l'âge. Durant l'involution, le tissu épithélial s'atrophie en faveur de tissu adipeux.

Le thymus est localisé dans le médiastin antéro-supérieur et antéro-moyen. C'est un organe mou, constitué de deux lobes unis sur la ligne médiane sauf à l'extrémité supérieure et inférieure. Les deux lobes sont le plus fréquemment de taille différente; dans certains cas ils peuvent, être soit unis et formant alors une seule masse, ou soit scindés par un lobe intermédiaire. Son volume augmente en direction caudale. Il présente quatre faces : antérieure, supérieure et deux latérales.

Le thymus se projette entre le 4ème cartilage costal et le bord inférieur de la thyroïde, il est par conséquent partiellement dans le thorax et partiellement dans le cou. Il pèse 15 g à l'apparition. À la puberté son poids atteint 35g. Par la suite, l'involution du thymus entraine une diminution de sa masse, il pèse 25 g à 20 ans, moins de 15 g à 60 ans et moins de 6 g à 70 ans. Le thymus mesure 5 cm de long sur 4 cm de large et 1 cm d'épaisseur. L'épaisseur du thymus a beaucoup été étudiée au scanner et IRM. Baron et al. ont étudié 154 scanners de thymus normaux. Il en résulte que l'épaisseur moyenne du thymus est de 1, 1 cm (écart type de 0, 4cm) dans le groupe des patients âgés de 6 à 19 ans et de 0, 5 cm (écart type de 0, 27 cm) dans le groupe de patients âgés de plus de 19 ans. L'épaisseur maximum était de 1, 8 cm dans le groupe de patients de moins de 20 ans et de 1, 3 cm dans le second groupe. Cependant, sur les images IRM, le thymus est plus épais (entre 1, 5 et 2 cm chez les patients âgés de plus de 20 ans. ) Ceci serait dû à une meilleure détection du tissu adipeux et des bords du thymus avec l'IRM. Le thymus grandit de l'apparition jusqu'à la puberté puis régresse progressivement.

Chez l'enfant, le thymus est rouge sombre à cause de sa riche vascularisation, mais devient progressivement plus gris, puis jaune chez la personne âgée par l'infiltration de tissu adipeux.

Le thymus ne change pas significativement, mais le tissu lymphoïde est remplacé progressivement par du tissu adipeux.

Il est identifiable scanographiquement jusqu'à 35 ans. Au scanner, le thymus apparaît comme une structure bilobée triangulaire située dans le médiastin antérieur, le plus fréquemment antérieur à l'aorte ascendante, à la veine cave supérieure ainsi qu'aux voies pulmonaires. Différencier le thymus des autres structures médiastinales comme les nœuds lymphatiques ou le sinus supérieur du péricarde peut s'avérer complexe.

Le thymus est contenu dans la loge thymique. La paroi antérieure de cette dernière est constituée par le feuillet profond du fascia cervical moyen en haut et le ligament sterno-péricardique en bas. Sa paroi postérieure est constituée par le fascia thyro-péricardique et le péricarde sous-jacent. Latéralement, la loge thymique est délimitée par les gaines des vaisseaux du cou.

Rapports

Antérieurs : le thymus répond en avant aux muscles sterno-hyoïdien et sterno-thyroïdien, au ligament sterno-péricardique supérieur, aux vaisseaux thoraciques et au corps et manubrium du sternum.

Postérieurs : le thymus répond en haut à la trachée, et en bas à la partie inférieure de l'artère carotide commune gauche, au tronc brachio-céphalique artériel droit, à l'artère pulmonaire, à l'arc aortique, à la veine cave supérieure et au cœur.

Latéraux : le thymus répond à la gaine vasculo-nerveuse du cou, à la plèvre ainsi qu'aux poumons Supérieurs : le thymus est en rapport avec le bord inférieur de la thyroïde, accolé ou distant de quelques millimètre. Dans ce dernier cas, la gaine de la thyroïde est reliée à la gaine du thymus par le ligament thyroïdien.

Innervation et vascularisation

L'innervation du thymus est sympathique par le ganglion cervico-thoracique et parasympathique par le nerf vague.

Le thymus est vascularisé par l'artère trabéculaire (issue de l'artère thoracique interne) et par des branches de l'artère thyroïdienne inférieure. Il existe fréquemment des anastomoses entre les artères qui vascularisent la thyroïde et le thymus. Le drainage veineux s'effectue par les veines thyroïdienne inférieure, thoracique interne et brachiocéphalique gauche. Les lymphatiques du thymus aboutissent aux nœuds des lymphocentres médiastinal antérieur transverse et thoracique interne.

Histologie

Le cortex est essentiellement composé de lymphocytes (aussi nommés thymocytes) mais aussi quelques cellules épithéliales et mésenchymateuses, alors que la médula se compose de nombreuses cellules épithéliales et quelques thymocytes. Les cellules épithéliales jouant un rôle majeur dans la maturation des lymphocytes T, sont appelées «nurse cells» (cellules nourricières). De plus, les récepteurs aux antigènes des thymocytes ou TCR (T-cell receptor) interagissent avec les antigènes du complexe majeur d'histocompatibilité ou CMH portés par les cellules épithéliales. Cette étape de la maturation permet d'éliminer les lymphocytes T autoréactifs.

Rôle

Différenciation des lymphocytes T dans le thymus

D'après Galien, le thymus était l'organe dans lequel se trouvait l'esprit ou l'âme. Jadis il était aussi décrit comme un organe de purification du dispositif nerveux. Légèrement plus tard, on pensait que le thymus était un coussin de protection de la cage thoracique ou encore qu'il régulait la fonction pulmonaire fœtale et néonatale. En 1832, Astley Cooper, chirurgien et anatomiste anglais suggéra que le thymus avait une fonction majeure dans l'organisme, sans cependant la préciser.

Le thymus est un organe lymphoïde primaire car spécialisé dans la maturation des lymphocytes dans lequel les cellules T d'origine médullaire subissent une différenciation cellulaire. Cette différenciation se fait par l'acquisition de récepteurs cellulaires ou TCR (T cell receptor). Le TCR est une glycoprotéine membranaire constituée d'une chaîne alpha et d'une chaîne bêta.

Les thymocytes les plus immatures n'ont ni TCR ni les co-récepteurs CD4 et CD8, elles sont nommées thymocytes double négative (CD4−CD8−) et représentent 5 % des thymocytes. La maturation se fait par l'acquisition des antigènes CD4 et CD8 aboutissant aux thymocytes double positive (CD4+CD8+) constituant 80% des thymocytes.

Deux hormones thymiques principales contrôlent ces étapes de différenciation des prothymocytes :
- la thymopoïètine qui agit sur les cellules nourricières des prothymocytes
- la thymuline (= facteur humoral thymique) qui stimule l'immunocompétence des lymphocytes T.



Sources

Les pathologies (listes non exhaustives) sont traitées dans l'encyclopédie médicale Vulgaris

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La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 21/11/2009.
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