Loi des énergies nerveuses spécifiques

La Loi des énergies spécifiques des nerfs entrevue par René Descartes et ébauchée par Charles Bell, fut formulée dans sa forme définitive en 1826 par le physiologiste allemand Johannes Peter Müller.


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Histoire des neurosciences - Système sensoriel - Anatomie humaine par système


La Loi des énergies spécifiques des nerfs (dite aussi «Loi des énergies sensibles spécifiques») entrevue par René Descartes et ébauchée par Charles Bell, fut formulée dans sa forme définitive en 1826 par le physiologiste allemand Johannes Peter Müller. Elle stipule que la qualité des perceptions est définie par le chemin emprunté par l'information sensorielle, indépendamment de la nature du stimulus à l'origine de la sensation. Chaque organe est ainsi réceptif à un seul cercle de sensations (la lumière pour l'œil, le son pour l'oreille) et reste aveugle aux autres. On illustre quelquefois cette loi au moyen d'une comparaison avec les fils télégraphiques : ces fils sont tous de même nature, l'influx électrique qu'ils transmettent est toujours le même; et cependant ils peuvent transmettre des messages dont la nature sera particulièrement différente, selon le type de récepteur auquel les fils seront connectés. De même, un influx nerveux donné transmis par les nerfs sera susceptible de donner lieu à des vécus différents selon l'organe auquel les nerfs transmetteurs seront connectés. Par exemple le fait d'appliquer une pression sur le globe oculaire provoque une sensation lumineuse, parce que les récepteurs rétiniens stimulés mécaniquement envoient un signal par le nerf optique au lobe occipital. Quoique l'origine de la sensation soit un stimulus mécanique, la vision est visuelle. Par contre, l'œil reste insensible à certains stimuli (acoustiques ou thermiques) qui ne sont pas de nature à agir sur les stimuli rétiniens alors même qu'ils affecteraient d'autres sens : des rayons thermiques qui provoquent une sensation de chaleur quand ils sont dirigés sur la peau restent sans effet perceptible quand ils sont dirigés sur l'œil.

Une conséquence importante de cette loi est que la nature des vécus perceptifs dépend de la constitution de l'appareil cognitif et non pas de la nature de l'objet qui provoque la vision. Les perceptions ne sont par conséquent pas des images des choses comme tel : un seul et même stimulus peut par exemple donner lieu à une sensation de couleur quand il est perçu par l'œil, et donner lieu à un tout autre type de sensation quand c'est un autre organe qui en affecté :la couleur n'appartient par conséquent pas à la chose perçue, mais exprime l'état contingent du sujet qui perçoit. Ces conséquences ont surtout été développées par Hermann von Helmholtz qui en a dérivé la conclusion que les sensations ne sont que des signes mis pour les qualités des choses extérieures.

Citation

L'énoncé de la loi donné par Müller dans son Handbuch der Physiologie des Menschen für Vorlesungen, 2e édition, est le suivant :

Une même cause, telle que l'électricité peut affecter simultanément l'ensemble des organes sensoriels, car ils y sont tous sensibles; et cependant, chaque nerf sensitif y réagit différemment; un nerf la perçoit comme de la lumière, un autre l'entend comme un bruit, un autre la sent comme une odeur; un autre goûte l'électricité, un autre la sent comme douleur et choc. Un nerf perçoit perçoit une image lumineuse à travers une irritation mécanique, un autre l'entend comme un bourdonnement, un autre toujours la ressentira comme une douleur. Quiconque veut bien considérer les conséquences de ces faits ne peut manquer de réaliser que la sensibilité spécifique des nerfs pour certaines impressions ne suffit pas, puisque l'ensemble des nerfs sont sensibles à la même cause, mais réagissent à cette même cause de différentes manières. La sensation n'est pas la conduction d'une qualité ou d'un état des corps externes vers la conscience, mais la conduction d'une qualité ou d'un état de nos nerfs excités par une cause externe vers la conscience.


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